Los 10 desiertos más grandes del mundo

La palabra Desierto es un término aplicado a regiones áridas de la Tierra con escasez o carencia de precipitaciones, poca o nula vegetación y limitada ocupación humana. Tradicionalmente el término desierto alude a un área cuya precipitación media anual es inferior a 250 mm y donde, en la mayoría de los casos, la evaporación excede a la precipitación como resultado de una temperatura media alta. Debido a la falta de humedad en el suelo y en la atmósfera, los rayos del Sol inciden con fuerza. Las temperaturas durante el día pueden alcanzar los 55 °C a la sombra; durante la noche, el suelo del desierto irradia el calor a la atmósfera y las temperaturas pueden descender hasta el punto de congelación.

En la actualidad, la palabra desierto también se aplica a las regiones de hielos y nieves perpetuas de las latitudes polares (Groenlandia); así como a las regiones de las latitudes medias del interior de los continentes con escasas precipitaciones (Gobi), así como a las regiones costeras comprendidas entre los 15º y 30º de latitud sometidas a la influencia de las corrientes marítimas frías y con unas temperaturas estivales frescas para su latitud (Atacama).

En esta lista podrás leer los desiertos mas grandes en la actualidad:

Desierto Arábigo

Situada al este de Egipto, que se extiende entre el mar Mediterráneo al norte, el mar Rojo y el golfo de Suez al este, el desierto de Nubia (a lo largo del paralelo 22°) al sur y el Nilo al oeste. El territorio, constituido principalmente por una meseta, se eleva hacia el este hasta el nivel de las crestas o cimas de las montañas volcánicas que bordean el mar Rojo. Estas elevaciones, que superan los 2.135 m, descienden abruptamente hacia el mar.

A pesar de que la aridez no favorece los asentamientos humanos, subsisten unas cuantas aldeas agrícolas en las pequeñas depresiones de la meseta y zonas de montaña. En este desierto se han encontrado depósitos de fosfatos, nitratos, petróleo, sal y piedra para la construcción, aunque su importancia económica no es muy significativa.

El nombre de desierto Arábigo incluye el Rub al-Jali (‘región vacía’), conocido como el Gran Desierto de Arena de Arabia; es uno de los desiertos de dunas más cálidos y poco poblados del mundo.

Desierto de Atacama

Situado en la región árida del norte de Chile que constituye una de las zonas más secas del mundo. Con una superficie aproximada de 363.000 km2, el desierto, situado entre las regiones de Antofagasta y Atacama, limita al oeste con las sierras que se extienden paralelas al litoral pacífico y que constituyen la cordillera de la Costa, al este con la cordillera Domeyko, al norte con el río Loa y al sur con el río Copiapó.

Por su altitud, unos 610 m, las temperaturas predominantes son relativamente frescas, alcanzando un promedio de 18 °C. La vegetación es muy escasa. Durante el siglo XIX fue una región disputada por Bolivia, Perú y Chile, debido a la abundancia de nitrato de sodio y cobre. Desde 1904 se encuentra bajo control chileno. Esta fue la razón central de la guerra del Pacífico (1879-1884).

Desierto de Kalahari

En la meseta árida o semiárida situada en África meridional, al suroeste de Botsuana, al norte de la República de Sudáfrica y al sureste de Namibia, entre el río Orange al sur y el valle del río Okovango al norte. Su extensión es de unos 712.250 km2. El terreno está cubierto principalmente por suelos rojos excepto al este, donde aparecen grandes manchas de arena.

Cuando las lluvias son intensas, el agua se acumula en la superficie de las extensas llanuras arcillosas. El explorador británico David Livingstone fue el primero en cruzar el desierto de Kalahari, en 1849. Entre 1878 y 1879, muchos de los bóers que intentaron ir desde el Transvaal hasta Angola atravesando el desierto de Kalahari murieron de sed. Está habitado por los pueblos khoikhoi y san.

Desierto de Sonora

Es una gran región baja y árida que se extiende principalmente por el suroeste del estado de Arizona, el sureste de California y el noroeste de México (en algunas descripciones también se incluye la mayor parte de la península de Baja California de México). Limita al norte con el desierto de Mojave, al este con la región de las tierras altas de Arizona, al sur con la sierra Madre occidental mexicana y al oeste con el golfo de California y el océano Pacífico. Este desierto, el más grande de América del Norte, abarca 310.000 km2. Probablemente debe su nombre a un vocablo de la lengua Tohono O’Odham (papago), Sonota, que significa ‘lugar de plantas’.

La única vegetación existente es aquélla que es capaz de adaptarse a los suelos estériles, captar y retener la humedad y soportar las altas temperaturas del día y el frío de la noche, así como los vientos abrasivos. La flora más importante está formada por cactus, entre los que abundan el saguaro, la chumbera y la cholla. También se dan especies arbustivas, como el zumaque de Virginia, la mata de creasota, el burro, la jojoba, el mezquite, el palo verde, el árbol de Joshua y el palo de hierro. La introducción de especies alóctonas, como el tamarisco, ha alterado gravemente el equilibrio ecológico entre las especies autóctonas.

Desierto de Thar

Es una extensa región de desierto arenoso situada al noroeste de India y al este de Pakistán. El desierto limita al noroeste con el río Sutlej, al este con la cordillera Aravalli, al sur con el pantano de agua salada conocido como Rann de Kutch y al oeste con la llanura del río Indo. Situado principalmente en el estado de Rājasthān, en la India, el desierto de Thar tiene una longitud de alrededor de 805 km y una anchura de 485 km aproximadamente.

El terreno lo forman colinas de arena onduladas, entre las que hay vegetación dispersa y elevaciones rocosas. La altitud varía entre los 457 m en las cumbres más bajas de los Aravallis, y los 61 m cerca de Rann de Kutch. La media de precipitaciones, escasas, oscila entre los 127 y los 254 mm al año. Las temperaturas ascienden hasta los 52,8 °C en julio. Se han recuperado áreas del norte y el oeste del desierto para el uso agrícola. La principal actividad de su escasa población es el pastoreo; son importantes las industrias del cuero y la lana. En 1974 India detonó su primera bomba atómica en la región.

Desierto de Gobi

Es una vasta área desértica situada en Asia central, principalmente en el sureste de Mongolia; los chinos la llaman Shamo (‘desierto de arena’). El desierto de Gobi se extiende unos 1.610 km de este a oeste y cerca de 970 km de norte a sur, está limitado por los montes Gran Jingan al este, Altun Shan y Nan Shan al sur, Tian Shan al oeste, y Altái, Hangayn Nuruu (Khangai) y los montes Yablonovi al norte. En general, la forma del Gobi es la de una meseta entre montañas. La altitud de la meseta varía entre los 914 m al este y los 1.524 m al oeste. El relieve de la meseta del Gobi consiste en su mayor parte en llanuras onduladas de grava, entremezcladas ocasionalmente con cordilleras bajas, cumbres planas y colinas aisladas, que son el resultado de la acción de las fallas. Sólo la parte sureste del Gobi es completamente árida. El resto de la región, aproximadamente las tres cuartas partes del área, tiene una fina vegetación de hierbas, arbustos y espinos, suficiente para alimentar los rebaños de los pastores nómadas que viven en la zona; hay agua en pozos y en algunos lagos poco profundos. Los extremos norte y noroeste son fértiles y hay estepas y praderas cubiertas de hierba en el extremo sureste del desierto. Varias rutas de caravanas, que datan de épocas antiguas, cruzan la región. Entre las más importantes se encuentran las rutas desde Partizansk (Suchan), en Rusia, hasta Hami, en Xinjiang (Sinkiang), región autónoma de China, y desde Kalgan, en la provincia de Hebei (Ho-pei), en China, hasta Ulan-Bator, en Mongolia.

El viajero italiano Marco Polo, su padre y su tío fueron los primeros europeos en atravesar el Gobi, en el año 1275. La siguiente travesía registrada fue la del sacerdote jesuita francés Jean François Gerbillon (1654-1707) a partir de 1680. En épocas más recientes, varias expediciones han explorado el Gobi, incluidos los viajes organizados por el explorador sueco Sven Anders Hedin. El Museo de Historia Natural de Nueva York patrocinó varias expediciones (1921-1930) dirigidas por el naturalista estadounidense Roy Chapman Andrews. Las expediciones descubrieron huevos fósiles de dinosaurio en el Gobi. Los descubrimientos arqueológicos incluyen restos de civilizaciones pertenecientes a los periodos eolítico, paleolítico superior, aziliense, neolítico y de la edad del bronce.

Gran Desierto de Arena

también conocido como la cuenca del Canning, árida región situada en el noroeste de Australia, en el estado de Australia Occidental. De oeste a este, ocupa la superficie que se extiende entre el litoral costero Eighty Mile Beach, en el océano Índico, y el Territorio del Norte; de norte a sur, desde Kimberley Dows hasta el trópico de Capricornio y el desierto de Gibson. El Gran desierto de Arena está formado por grandes extensiones de dunas y marismas entre las que se intercalan algunos herbazales.

Varios pueblos aborígenes viven en esta región, como los karadjeri y los nygina. Valiosos recursos minerales yacen bajo su superficie. Una ruta de unos 1.600 km que se extiende en dirección noreste, desde la localidad de Wiluna al sur y Halls Creek al norte, cruza el desierto a través del lago Disappointment. En 1873, el explorador británico Peter Egerton Warburton se convirtió en el primer europeo capaz de recorrer el Gran desierto de Arena. Éste, junto con el desierto de Gibson y el Gran desierto Victoria, constituyen el llamado Gran desierto australiano.

Karakum o Garagum

Es un desierto que ocupa la mayor parte de Turkmenistán; su nombre significa en turco arena negra. El desierto se extiende desde la meseta Ust-Urton al norte, hasta el río Amu Daria al este, los montes Kopet-Dag al sur y casi hasta el mar Caspio al oeste. Consiste en su mayoría en grandes extensiones de arcilla y dunas onduladas; en general el suelo carece de vegetación. Ciertas especies de arbustos esteparios y algunas variedades de plantas con flores se desarrollan en áreas limitadas de la región, principalmente al sureste. La extensión del Karakum alcanza los 284.900 km2 aproximadamente.

Sahara

Es un gran desierto del norte de África que constituye el sector occidental de la gran banda de tierras áridas que se extienden entre el océano Atlántico, al oeste, y el mar Rojo, al este. Este desierto, el más extenso del mundo, se interna unos 1.610 km en el continente, de norte a sur, y tiene una anchura de este a oeste de 5.150 km aproximadamente. El área total del Sahara supera los 9,1 millones de km2, de los que sólo 207.200 km2 son oasis parcialmente fértiles.

Los límites del Sahara son el océano Atlántico por el oeste, la cordillera del Atlas y el mar Mediterráneo por el norte, el mar Rojo y Egipto por el este, y el Sahel y el valle del río Níger al sur. La división política del Sahara comprende amplias zonas de Marruecos, Argelia, Túnez, Libia, Egipto, Mauritania, Malí, Níger, Chad y Sudán.

Estos límites no están claramente definidos y la extensión del Sahara ha ido aumentando a lo largo de milenios debido al cambio climático y a los efectos nocivos de la actividad humana durante la edad moderna, como la agricultura o el pastoreo excesivo. En otro tiempo, el Sahara fue una zona fértil, donde se cultivaba mijo hace unos 8.000 años. Los agricultores abandonaron sus tierras a medida que el territorio se fue volviendo más seco y apareció el fenómeno de la desertización.

Takla Makan

también Taklimakan, desierto situado al noroeste de China, en Xinjiang, entre los montes Kunlun, al sur, y el Tien Shan, al norte. Ocupa la mayor parte de la cuenca del Tarim, un río que lo rodea hasta el norte. Abarca cerca de 970 km de este a oeste, 400 km de norte a sur, y tiene una superficie de 297.850 km2 aproximadamente. Antiguamente fue una región fértil y un centro de la civilización budista, pero se ha convertido en una zona de dunas de arena inhóspita y deshabitada. Los oasis más grandes son el Shache (Yarkant) y el Hotan (Ho-t’ien), al suroeste.

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